En busca de soluciones pragmáticas a problemas generalizados

La Academia Alibaba Damo es una instalación de investigación y desarrollo (I + D) híbrida única. Una organización científica independiente de orientación académica establecida en 2017 en Hangzhou, China, también es una filial de investigación independiente de su fundador, el gigante chino de tecnología de Internet Alibaba. Los canales de desarrollo de proyectos de Damo se posicionan en torno al desarrollo de tecnologías basadas en datos para desafíos empresariales y sociales fundamentales, como aliviar la congestión del tráfico en las megaciudades y la productividad de la fuerza laboral en logística. Pero el enfoque para resolver estos problemas fundamentales se centra a propósito en los principios y el desarrollo centrados en la comercialización, que los líderes de Damo creen que ayudan a acortar su ciclo de desarrollo y mejorar la eficiencia de su investigación científica.

El enfoque de Damo hacia la I + D es un principio fundamental vinculado a un objetivo estratégico aún más profundo: que la academia debe «durar más que Alibaba» para convertirse en un desarrollador duradero, sostenible e independiente de toda la innovación tecnológica del grupo. Sin embargo, mientras Damo crece «bajo la sombra del árbol de Alibaba» (parafraseando una de las metáforas favoritas del fundador de la empresa, Jack Ma), la matriz sigue siendo vital para su éxito: los desafíos tecnológicos y operativos del ecosistema empresarial de Alibaba sirven como un fuente de inspiración para Damo.

Damo clasifica sus proyectos de tecnología en «emergentes» (tecnología de vanguardia), «discusión madura» (tecnología lista para el mercado) y «comercializados» (listos para ser un producto). Los proyectos «comercializados» y algunos proyectos de «discusión madura» están estrechamente conectados con los procesos de desarrollo de tecnología de Alibaba a través de un circuito virtuoso de I + D, que tiene como objetivo llevar conceptos rápidamente al mercado a través de un proceso de innovación frugal que utiliza recursos de desarrollo ligeros, escalables y compartibles: más más del 80% de los proyectos ejecutados por el Laboratorio de reconocimiento de voz de Damo, por ejemplo, alojan sus aplicaciones en la nube.

Dichas aplicaciones incluyen la tecnología de análisis de imágenes médicas habilitada por IA, que según Damo puede realizar pruebas clínicas de neumonía coronaria en menos de dos segundos y brindar un diagnóstico completo con una precisión del 99% en 20 segundos, lo que ayuda a los hospitales a acelerar enormemente su proceso de diagnóstico. Una división de robótica de Damo está probando un robot logístico autónomo de última milla, inspirado por la tensión que la creciente demanda de comercio electrónico de China está ejerciendo sobre los servicios de entrega puerta a puerta. El robot puede potencialmente realizar 500 entregas a más de 100 kilómetros al día con cuatro kilovatios-hora de electricidad, navegando por carreteras y condiciones urbanas complejas y distinguiendo entre la acción de peatones y vehículos.

Grandes cerebros para los problemas de las grandes ciudades

Otros proyectos de Damo intentan abordar una serie de desafíos organizacionales y sociales a través de programas multifuncionales y de múltiples aplicaciones. Un ejemplo principal de esto son los proyectos de Damo que utilizan el procesamiento del lenguaje natural en asistentes digitales habilitados para IA para aumentar la eficiencia operativa en las empresas. Buscando elevar las capacidades de los altavoces inteligentes en la oficina más allá de las interacciones bastante rudimentarias que los consumidores tienen con sus dispositivos (comandos verbales en gran parte simples para realizar búsquedas en Internet o navegar en sitios de comercio electrónico), Damo ha desarrollado un prototipo de herramienta de análisis de conversación natural llamada ting wu (Chino para escuchar y comprender). Está diseñado para escuchar reuniones con múltiples participantes y analizará los patrones de discusión para producir sinopsis informativas y asignar elementos de acción posteriores a la reunión.

Fuente: Academia Alibaba Damo

El modelo de voz de Damo también se ha utilizado para desarrollar un servicio de traducción simultánea para AliExpress (el mercado minorista global de Alibaba), que está integrado en su plataforma de participación del cliente y permite a los proveedores comerciales participantes traducir del chino al inglés, ruso, español y francés. El servicio se lanzó durante el festival de compras global de Alibaba del año pasado (también conocido como Día de los Solteros) el 11 de noviembre, y Damo informa que el 70% de sus clientes comerciales utilizaron el servicio. La tecnología también se utilizó para el chatbot de servicio al cliente de la empresa Alime, que atendió a más de 50 millones de usuarios activos en los sitios de comercio electrónico de la empresa Taobao y Tmall durante el Día de los Solteros.

Conectado a tierra, pero alcanzando las nubes

En lugar de guiarse por indicadores de rendimiento clave formales, la dirección de I + D se define mediante cinco términos clave, según Xu Yinghui, vicepresidente de Alibaba Group y director del Laboratorio de Visión de Damo, todos los cuales sustentan el enfoque de la academia en la innovación práctica. “El primero es escalable: queremos que todas nuestras aplicaciones tengan un gran impacto, y mantener las cosas en estado de demostración no tiene sentido. El segundo es interpretable: tenemos que convertir las cajas negras de los algoritmos y otras nuevas herramientas en cajas blancas. El tercero es la velocidad, luego la asequibilidad y luego el beneficio público, para que tantos como sea posible puedan disfrutar de la tecnología ”, dice Xu.

Jin Rong, vicepresidente de Alibaba Group y director del Laboratorio de Inteligencia de Máquinas de Damo, cree que el enfoque de I + D «orientado a la demanda» de la academia la distingue de otros institutos de investigación. “Las buenas tecnologías deben tener perspectivas de aplicación y deben resolver eficazmente problemas prácticos, no solo tecnológicos, sino organizativos u operativos. Los proyectos se establecen para las necesidades específicas del mercado, y los resultados de la investigación y el desarrollo se implementan rápidamente en escenarios comerciales y de aplicaciones ”, dice Jin. Esto culmina en un proceso de producción «donde la tecnología se deposita en nuestra plataforma en la nube tan pronto como sea posible», lo que garantiza una escalabilidad y accesibilidad más amplias, así como una rentabilidad continua: la «ingeniería de costos controlables», en el lenguaje de Alibaba. «Es un problema temprano o tardío, pero no un problema de sí o no», dice Jin.

En este sentido, las limitaciones de tiempo y costos de Damo promueven la innovación: para que los proyectos sean viables, la eficiencia de costos debe incluirse en la tesis. Si bien la investigación de IA de Damo es profunda y significativa, la experimentación libre sin ataduras por la aplicación práctica está mal vista. “Primero, una idea debe sobrevivir por sí sola en el mundo real y no en la mente de uno”, dice Hua Xiansheng, director del City Brain Lab en la academia. Los líderes de Damo creen que es este espíritu lo que ha llevado a la academia a reclamar rápidamente numerosos proyectos innovadores en sectores fundamentales tan amplios como la nueva arquitectura informática y la conducción autónoma, y ​​en aplicaciones industriales en todos los sectores, incluidos los de salud, logística, transporte y educación. Impulsado por resolver problemas profundos, perniciosos y socialmente significativos, pero con un pragmatismo arraigado, Damo está ansioso por seguir creciendo lejos de la sombra de sus padres.

Este contenido fue producido por Alibaba Damo Academy. No fue escrito por el personal editorial de MIT Technology Review.

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